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Cancer : De nouveaux traitements efficaces contre les mélanomes

Santé


Les chercheurs viennent de mettre au point deux nouveaux traitements prometteurs contre le cancer de la peau.

Les peaux claires sont particulièrement sensibles à l'exposition au soleil
Les peaux claires sont particulièrement sensibles à l'exposition au soleil SIPA

Le mélanome, ou cancer de la peau, peut être facilement traité par la chirurgie quand il est localisé et sans métastase. Mais à un stade plus avancé, il provoque 1.500 décès chaque année en France (sur 8.000 nouveaux cas) liés à l'impossibilité de traiter en profondeur une fois que la tumeur a franchi l'épiderme. Deux nouveaux traitements, qui s'annoncent prometteurs, viennent d'être publiés dans le prestigieux New England Journal of Medicine. « L'année 2010 a été charnière pour ces cancers à un stade avancé dont le pronostic est sombre, faute de traitement efficace », se réjouit le Dr Sophie Tartare-Deckert, chercheur à l'unité Inserm 895 du CHU de Nice.

Les premiers pas d'une thérapie « ciblée »

Chez plus de la moitié (60 %) des patients souffrant de mélanome (plutôt ceux qui ont pris de forts coups de soleil pendant l'enfance), on a pu identifier une transformation d'un de leurs gènes. Cette mutation leur fait produire une protéine (dite « kinase ») constitutivement active, autrement dit qui agit en permanence et ne rencontrant aucun frein, et entraîne une transformation du mélanocyte qui prolifère alors. Le laboratoire français Roche a trouvé un inhibiteur de cette protéine kinase, capable de réguler son activité sans toucher aux cellules saines. Les résultats de l'essai de phase I, pratiqués sur des patients à un stade très avancé de cette maladie à fort potentiel métastatique, sont impressionnants : après dix jours de traitement, 80 % réagissent avec une réduction au scanner du volume des métastases sur tous les organes (poumons et os notamment). Les premières données de la phase II aux Etats-Unis semblent conforter ces bonnes nouvelles et, d'ores et déjà, certains centres experts en France proposent cette thérapie ciblée dans le cadre d'essais thérapeutiques (comme c'est l'usage pour un nouveau médicament) sur des patients sérieusement atteints dont la maladie est très avancée et qui ont reçu auparavant plusieurs autres molécules.

Un « médicament biologique » bientôt disponible ?

Deuxième voie de traitement, beaucoup plus avancée, celle de l'immunothérapie. « Une cellule cancéreuse a la propriété de se rendre invisible au système immunitaire de son hôte et, ainsi, de proliférer masquée », décrit le Dr Tartare-Deckert. En périphérie du mélanome, des lymphocytes du système immunitaire, sous influence des cellules tumorales, expriment des molécules (CTLA4) qui les rendent inopérants. L'objectif, avec ce nouveau médicament (l'ipilimumab, de Bristol Myers Squibb), un anticorps monoclonal dirigé spécifiquement contre ces CTLA4, est de rendre leur efficacité aux lymphocytes voisins de la tumeur qui, alors, la reconnaissent et font leur travail, autrement dit l'éliminent.

Les effets de ce médicament, actuellement en phase III d'essai (proche d'une « autorisation de mise sur le marché ») sont étonnants eux aussi : « On observe une stabilisation de la maladie et, surtout, une augmentation significative de la survie des patients, ce qui n'avait jamais été démontré dans le passé avec aucune molécule », explique le Dr Tartare-Deckert. Le gain est certes modeste (six mois) mais, pour ces patients dont le pronostic vital était très sombre, il s'agit d'une belle avancée. L'anticorps monoclonal est testé également en France.

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Quatre raisons de se méfier

Pour une tumeur de la peau de moins de 1 mm, le risque de métastase est minime. Voici néanmoins quatre raisons de se méfier :
> Une peau claire, de roux ou de blond, et plus encore si elle est parsemée de taches de rousseur et de grains de beauté (s'ils sont nombreux et/ou de grande taille, le risque est multiplié par quatre ou cinq).
> Les coups de soleil de l'enfance et de l'adolescence, à l'origine des deux tiers des mélanomes.
> Une lésion nouvelle. Six fois sur dix, les mélanomes surgissent de nulle part, sans grain de beauté « mutant » pour point de départ.
> Un grain de beauté qui se transforme. Cinq critères sont à surveiller (ABCDE).

Les alertes ABCDE

Voici les cinq critères de surveillance des grains de beauté, ABCDE pour simplifier :
> A comme Asymétrie (les deux moitiés du grain de beauté sont différentes).
> B comme Bords irréguliers (festonnés).
> C comme Couleur non homogène (de différentes couleurs, noir, marron, rosé, etc.).
> D comme Diamètre (de plus de 6 mm).
> E comme Evolution (cette tache pigmentée change rapidement d'aspect, de taille, de relief et de couleur).


Bronzette : La bonne dose de soleil

Le soleil, cinq à quinze minutes par jour (selon la qualité de la peau) sur 20 % de la surface corporelle, de mai à septembre, entre 10 et 15 heures, permet de synthétiser près de 80 % de notre stock de vitamine D, indispensable à de nombreux organes et aux os. Précautions : pas d'exposition prolongée entre 12 et 16 heures, tee-shirt, chapeau, lunettes de soleil et crème solaire d'indice élevé (qui protège juste des effets délétères des UV A et B pendant un temps déterminé, à condition d'être convenablement et régulièrement appliquée).

Dr Brigitte Blond
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Publié : 22/02/11 - 07h27
Mis à jour : 22/02/11 - 07h30
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