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Chirurgie : Les prochaines prouesses de la médecine des yeux

Santé


La recherche en ophtalmologie progresse à grand pas. C’est aussi un marché attractif, qui suscite la convoitise. Le point sur les dernières avancées scientifiques.

Rétine artificielle, greffe, thérapie génique…
Rétine artificielle, greffe, thérapie génique… SIPA

L’annonce a fait le tour du monde : une start-up médicale de Californie, Stroma Medical, affirme avoir mis au point une technique au laser qui transforme les yeux foncés en yeux bleus. Que faut-il penser de cette technique révolutionnaire ? Est-elle fiable ? Explications sur les dernières recherches en matière de maladies oculaires. 

Changer la couleur des yeux, info ou intox ?

Ce sont les pigments situés sur l’iris qui donnent leur couleur à l’œil. Les yeux marrons en sont fortement chargés. En supprimant les pigments avec un laser, la couleur de l’iris passe du marron au vert, puis au bleu pâle, en deux à trois semaines. Selon son concepteur, le Dr Gregg Homer, cette opération, qui dure une vingtaine de secondes, serait sans danger. Pour l’heure, 17 patients l’ont testée. Un essai clinique de plus grande ampleur est donc indispensable dans l’année à venir. La technique pourrait ensuite être commercialisée d’ici dix-huit mois, pour un coût d’environ 3.700 €. Mais de nombreux spécialistes se disent réticents face à cette opération jugée « hasardeuse », et « potentiellement dangereuse ».

« Il n’y a aucune étude clinique validée qui montrerait son innocuité, et le nombre de patients testés est trop faible », met en garde le Pr Philippe Denis, professeur d’ophtalmologie à Lyon et président de la Société française d’ophtalmologie. Autre crainte : cette intervention est irréversible. Et selon le Pr Denis, le résultat esthétique serait « décevant ». Loin d’un bleu azur, la couleur obtenue serait un « gris bleu terne, sans éclat, sans profondeur ». Enfin, pour la SFO, la suppression du pigment peut se révéler dommageable, car il protège la rétine des rayons ultra-violets de la lumière. Enfin, en libérant des pigments dans l’œil, cette opération pourrait induire des maladies potentiellement graves, comme le glaucome ou des inflammations oculaires chroniques. Pour modifier la couleur de ses yeux, reste une option plus sûre : porter des lentilles colorées.

Une rétine artificielle plus efficace

Redonner une vue partielle à des aveugles, un doux rêve ? Plus tant que cela. Si des prototypes sont testés depuis plusieurs années, un important essai clinique sur une rétine artificielle lancée il y a trois ans est sur le point de s’achever avec succès. L’équipe française du Pr José-Alain Sahel, directeur de l’Institut de la vision à l’hôpital des Quinze-Vingt, à Paris, affiche ainsi des résultats encourageants. Quatre patients français ont été équipés avec cet « œil bionique ». Le principe : une mini-caméra placée sur des lunettes filme les images. Celles-ci sont envoyées à un petit ordinateur de poche, qui les transforme en signaux électriques, à leur tour envoyés dans l’œil vers une plaquette fixée sur la rétine. « Sur la plaquette, 60 électrodes stimulent électriquement les neurones, pour qu’ils puissent envoyer des images au cerveau », explique Serge Picaud, chercheur biologiste au laboratoire.

Mis au point par le laboratoire californien Second Sight, le procédé permet d’obtenir une image de 60 pixels. Une qualité encore faible, mais qui permet de voir les portes et fenêtres, les objets ou obstacles contrastés. « Deux de nos quatre patients réussissent à lire des mots, voire des bouts de phrase », s’enthousiasme Serge Picaud. Outre l’aspect technique, le « réapprentissage » de la vision exige un travail de plusieurs heures par jour pour les patients. « Ils sont extrêmement excités ! Même si leur vision ne sera jamais aussi parfaite que la nôtre, certains perçoivent les arbres, ressentent leur environnement. Ils gagnent en autonomie. » Au total, une trentaine de personnes dans le monde testent ce procédé. Attention, il ne s’adresse qu’aux patients ayant déjà vu, comme ceux qui sont atteints de dégénérescence de la rétine. Autre hic, le coût : pour l’heure, l’opération revient à 80.000 euros. La prise en charge par la Sécurité sociale est en ce moment à l’étude.

Greffe de cellules rétiniennes et nouvelles thérapies

D’autres équipes scientifiques étudient une piste moins coûteuse, et prometteuse : régénérer les cellules de la rétine par des moyens biologiques. « Il s’agit de greffer des cellules indifférenciées qui se transforment en cellules rétiniennes. Pour l’instant, on maîtrise cette première étape. Reste à maîtriser la connexion au cerveau via le nerf optique pour aboutir à une restitution de la vision », explique Luc Licari, de l’association Retina France (1). Dans le domaine de la dégénérescence maculaire liée à l’âge (DMLA humide, 15 % des cas), l’arrivée de produits « anti-facteur de croissance » permet désormais de stopper l’évolution de la maladie. Selon le Philippe Denis, professeur d’ophtalmologie à Lyon et président de la Société française d’ophtalmologie, « ces médicaments qui peuvent être injectés directement dans l’œil stabilisent la dégénérescence, et même, pour certains patients, améliorent l’acuité visuelle ». Selon Luc Licari, la recherche se concentre aujourd’hui sur la DMLA sèche, qui représente 85 % des cas : « Plusieurs essais sont en cours et devraient aboutir sur des traitements d’ici à trois ans pour ralentir et stopper la maladie », estime-t-il. L’association Retina France a par ailleurs lancé, en collaboration avec le Téléthon, les premiers essais de thérapie génique pour soigner une forme de rétinopathie pigmentaire. Après avoir réussi à soigner des chiens de race Briard, des essais sont en cours au CHU de Nantes.  

(1) Journée de sensibilisation aux maladies de la rétine, le 26 novembre à Paris. Renseignements au numéro Azur 0810.30.20.10.


 

Par J. D.
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Publié : 18/11/11 - 08h58
Mis à jour : 18/11/11 - 09h00
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