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Bactérie E.Coli : Itinéraire d'une tueuse

La bactérie tueuse


Des lots de fenugrec importés d'Égypte ont transporté la bactérie tueuse en Allemagne et en France. Quelques graines infectées ont pu suffir à déclencher l'épidémie.

La bactérie Escherichia coli a tué 47 personnes depuis mai
La bactérie Escherichia coli a tué 47 personnes depuis mai SIPA

L’épidémie d’Escherichia coli qui a tué 47 personnes depuis mai touche à sa fin. Deux lots de graines de fenugrec bio – une plante aromatique – importées d’Egypte en 2009 et en 2010 sont très probablement à l’origine de l’intoxication de 10 Français et de plus de 4.000 Allemands, selon une enquête menée par le Centre européen de prévention des maladies et l’Agence européenne de sécurité des aliments. Mais la traque de la bactérie tueuse est loin d’être terminée.

Que s’est-il passé ?

Tout aurait commencé en Egypte. La bactérie, qui provient forcément de matières fécales, aurait infecté des graines cultivées dans des champs. « Cela a pu se produire lors de l’arrosage via de l’eau contaminée, ou lors de l’épandage d’engrais humain ou animal mal composté », explique François-Xavier Weill, chef de l’unité des bactéries pathogènes entériques à l’Institut Pasteur. Le « réservoir » d’origine de ce germe, très rare, reste encore à découvrir. « Mais il s’agit forcément de l’homme ou d’un animal de ferme, car cette souche résiste aux antibiotiques. Elle y est donc habituée », ajoute l’expert. Deux lots de graines contaminées ont été importés en Allemagne par l’entreprise Aga Saat, en 2009 puis en 2010. L’un a été en partie revendu à une ferme agricole bio de Basse-Saxe, d’où a démarré l’épidémie ; l’autre lot a été revendu à une société britannique, Thompson & Morgan qui en a elle-même revendu une partie à un magasin Jardiland en banlieue de Bordeaux. C’est là que des employés d’un centre de loisirs de Bègles se sont fournis, et ces graines, mises à germer par des enfants, ont été servies lors d’une kermesse et ont conduit à la contamination de 10 personnes.
Selon François-Xavier Weill, il est possible qu’il y ait pu avoir très peu de graines contaminées en Egypte. « Ces graines ont été mises à germer en Europe à 37 °C dans de l’eau durant cinq à sept jours. C’est ainsi qu’elles ont pu proliférer, contaminer l’ensemble des autres graines, et ensuite toucher des milliers de gens. »

Comment la bactérie a-t-elle pu survivre depuis 2009 ?

« Dès qu’elles sortent du tube digestif, les bactéries passent en mode « survie », et ne résistent pas très longtemps. Là, avec les graines, elles ont trouvé un hôte idéal. La coque de la graine les a protégées du soleil et des agressions extérieures. Par ailleurs, cette souche, qui n’a pas la même fonction génétique que les souches classiques d’E. coli, a probablement une meilleure adhérence aux graines et aux tubes digestifs, ce qui lui a permis de relâcher de nombreuses toxines chez ses victimes », indique François-Xavier Weill.

Cette souche est-elle nouvelle ?

« En 2006, un article scientifique paru en Corée fait état d’une jeune femme de 29 ans infectée par ce même germe, 0104:H4. Personne n’y a donné suite à l’époque », retrace Jeanne Brugère-Picoux, spécialiste des pathologies du bétail à Maisons-Alfort. « On l’a également retrouvé en Allemagne en 2001, et d’autres publications anciennes ressorties ces jours-ci par la communauté scientifique montrent qu’on a déjà vu son ancêtre dans des diarrhées humaines au Mali, en République centrafricaine, sous forme non toxinique. Il est possible qu’en Egypte, elle ait déjà infecté des gens, mais si il n’y a pas de système de surveillance, il n’y aura pas de données », confie François-Xavier Weill.

L’épidémie est-elle terminée ?

Elle touche sans doute à sa fin. Il faut encore en connaître l’origine exacte pour retrouver toutes les graines qui ont pu être touchées. C’est pour cela que l’Europe déconseille pour le moment d’en consommer crues. « Pour que l’épidémie continue de proliférer, il faudrait qu’une personne infectée ait une hygiène terrifiante, et contamine par exemple des aliments qui permettent à la bactérie de survivre, et qui soient ensuite mangés crus. C’est très peu probable dans nos pays où les standards d’hygiène sont très bons », estime François-Xavier Weill.

Les graines germées sont-elles à bannir ?

Pour François-Xavier Weill, la réponse est non. « La contamination ne concerne qu’un lot ou deux, venant d’un seul endroit, ce n’est évidemment pas toute la filière qu’il faut remettre en question. C’est exactement comme pour les steaks hachés : chaque année, il y a 70 à 100 cas de contamination à la suite de la consommation de steaks infectés et crus, cela ne nous empêche pas de continuer à en consommer. La filière bio ne doit pas non plus être déconsidérée : il y a un cahier des charges strict, quand il est respecté, il n’y a aucun problème. Cependant, les graines germées sont des aliments plus risqués que les autres, car ils permettent aux bactéries de survivre, et sont souvent consommés crues. » Dans les graines germées, on retrouve les graines de fenugrec – utilisées dans les bouillons de cuisine, les caramels, les graines de roquette, les graines de moutarde, mais aussi les pousses de soja, très communes dans la cuisine asiatique.

Faut-il se méfier des eaux de baignades ?

Jeanne Brugère-Picoux le recommande. « Quand l’eau est saumâtre, stagnante, ou pas javellisé, comme dans les lacs ou les centres de loisirs, il faut être très prudent. Il suffit d’un enfant qui a la diarrhée et des E. Coli et qui ne fait pas attention à lui pour que l’eau soit contaminée. C’est pareil pour les visites à la ferme, je recommande la prudence pour les enfants qui caressent les ruminants et portent ensuite leurs mains à la bouche par exemple. » François-Xavier Weill est plus mesuré. « Non, il n’y a pas lieu de se méfier. Il suffit de faire attention à ne pas avaler l’eau et à respecter après la baignade ou la visite en ferme des règles élémentaires d’hygiène, comme le lavage des mains. »


Alexandra Gonzalez
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Réactions à cet article1 commentaire

  • Par Erasmussen, le 1 jui à 12:13

    Erasmussen
    Germes infectées que par les graines???

    Durant l’année avant la consommation, des enfants ont fait germer des graines au Centre de Loisirs de Bègles. Des scénarios plus ou moins semblables auraient pu se produire ailleurs.

    Est-ce que la direction de l’Institut Pasteur ne voudrait donc pas considérer que la véritable source des contaminations (peut-être de faibles quantités de pâturages où des bêtes de ferme ont séjourné, et difficiles à cerner maintenant malgré un système de traçabilité) ait pu être strictement locale : notamment ‘ENGRAIS’ de ‘recette’ et de composition rarement inspectées, non agréées et douteuses, voire éventuellement défaillance de l’hygiène personnelle ou insuffisance de la propreté des ustensiles ?



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Publié : 01/07/11 - 06h53
Mis à jour : 01/07/11 - 07h00
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