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Orgie stellaire : Quand un trou noir glouton dévore une étoile

La conquête de l'espace


Des astronomes ont observé en temps réel la mort d'une étoile et sa digestion par un trou noir supermassif. Un phénomène exceptionnel qui n'arrive qu'une fois tous les dix mille ans, selon les scientifiques.

Des trous noirs supermassifs, d'une masse comprise entre un million et un milliard de fois celle de notre Soleil, sont tapis au centre de la plupart des galaxies de l'Univers
Des trous noirs supermassifs, d'une masse comprise entre un million et un milliard de fois celle de notre Soleil, sont tapis au centre de la plupart des galaxies de l'Univers AFP/HO / NASA

L'évènement ne surviendrait qu'une fois tous les dix mille ans. Des astronomes ont eu le rare privilège d'assister en temps réel au déjeuner d'un trou noir supermassif en train de se repaître d'une étoile qui s'approchait trop près de lui, un événement exceptionnel riche d'enseignements sur ces ogres du cosmos encore mal connus. « Les trous noirs sont un peu comme les requins, on considère à tort que ce sont de perpétuelles machines à tuer, explique Ryan Chornock, du Centre d'astrophysique Harvard-Smithsonian, co-auteur de l'étude publiée mercredi dans la revue Nature. En réalité, ils restent calmes durant la majeure partie de leur vie. Mais occasionnellement, une étoile s'aventure trop près, et c'est là que la frénésie carnassière se déclenche. »

Des trous noirs supermassifs, d'une masse comprise entre un million et un milliard de fois celle de notre Soleil, sont tapis au centre de la plupart des galaxies de l'Univers. On peut en détecter certains grâce au rayonnement intense qu'ils émettent lorsqu'ils aspirent des gaz situés dans leur voisinage. Mais si l'environnement des trous noirs est pauvre en gaz, ce rayonnement est faible. Il est donc particulièrement ardu d'étudier les trous noirs « dormants », sauf à les surprendre en plein repas, ce que sont parvenus à faire Ryan Chornock et Suvi Gezari, de l'université américaine Johns Hopkins.

La mort d'une étoile à 2,7 milliards d'années-lumière de la terre

Le 31 mai 2010, dans l'objectif du télescope Pan-STARRS 1 à Hawaii, ils ont découvert une lueur inattendue provenant du cœur d'une galaxie située à quelque 2,7 milliards d'années-lumière. La lueur est devenue de plus en plus intense pour atteindre son point culminant le 12 juillet, avant de s'évanouir progressivement. « Nous avons observé la fin d'une étoile et sa digestion par le trou noir en temps réel », explique Edo Berger, qui a participé à l'étude.

"L'étoile avait de peu survécu à sa première rencontre avec le trou noir, et le deuxième round lui a été fatal"

Cette lueur émanait d'un trou noir supermassif qui était jusqu'alors à l'état « dormant », une masse d'environ trois millions de fois celle du Soleil, équivalent à celle du trou noir situé au centre de la Voie Lactée, notre galaxie. L'étoile dévorée par ce trou noir était tellement proche de lui que les « forces de marée » générées par le champ de gravité du monstre cosmique l'ont littéralement démembrée. Les gaz qui la constituaient ont alors été aspirés par le trou noir, subissant une telle élévation de température qu'ils ont produit la lueur observée par les astronomes.

Les analyses du phénomène ont révélé qu'en l'occurrence, le trou noir glouton s'était gorgé de grandes quantités d'hélium. Cela signifie que l'étoile absorbée était le coeur d'une « géante rouge ». L'enveloppe d'hydrogène qui constituait son atmosphère avait vraisemblablement déjà été digérée lors d'un précédent passage aux abords du trou noir. « L'étoile avait de peu survécu à sa première rencontre avec le trou noir, et le deuxième round lui a été fatal », résume Ryan Chornock.

La prochaine "orgie stellaire" attendue pour l'été 2013

De son côté, « Sgr A* » (Sagittarius A étoile), le trou noir supermassif se trouvant au centre de notre galaxie, s'apprête à engloutir prochainement un gros nuage de gaz qui s'en approche. La vitesse de ce nuage a déjà quasiment doublé au cours des sept dernières années et atteint déjà 8 millions de km/h. Durant l'été 2013, le nuage s'approchera à 40 milliards de km de « l'horizon des événements » du trou noir, limite à partir de laquelle ce qui s'y passe reste inaccessible, aucune matière ni lumière ne pouvant s'en échapper pour nous le dévoiler. En attendant la prochaine « orgie stellaire » prévue donc pour 2013.

 

Vidéo d'un trou noir (Simulation)

Actu France-Soir (Avec AFP)

Réactions à cet article1 commentaire

  • Par Wiseman, le 5 mai à 12:43

    Wiseman
    A quand le tour pour la Terre?

    Parmi les 10 scénarios catastrophes de notre planète avant la fin de l'année, l'hypothèse d'être aspirée par un trou noir en est une très plausible. Une autre plus cocasse, c'est la perte de la gravitation qui ferait jaillir et exploser dans un premier temps tous les volcans, puis la terre imploserait et toutes les particules seraient propulsées dans l'espace sidéral. Accrochez-vous, cela risque ne pas être triste! Grands frissons assurés!



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Publié : 03/05/12 - 12h15
Mis à jour : 03/05/12 - 13h12
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