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Naufrage du Titanic : Les fantômes de Southampton resurgissent

Le centenaire du naufrage du Titanic


Cent ans après, la ville de Southampton renoue avec ses vieux démons. Le 15 avril 1912, 549 habitants de la cité ont péri tragiquement dans le naufrage du Titanic. Un siècle plus tard, cette du sud-est de l'Angleterre continue d'attirer les descendants des naufragés.

AFP/- / SOUTHAMPTON CITY COUNCIL

En cette année 1912, décrocher un emploi à bord de ce paquebot dernier-cri était un rêve pour les marins de Southampton. Ils seront finalement 549 hommes à embarquer sur le mastodonte des mer, les trois-quarts de l'équipage. La plupart travaillaient dans la salle des machines ou comme stewards.

Lorsque le Titanic a quitté Southampton pour rejoindre New York le 10 avril 1912, les habitants étaient tous rassemblés sur les quais pour saluer le bâtiment qui faisait leur fierté. Cinq jours plus tard, le paquebot coulait après avoir heurté un iceberg dans l'Atlantique nord, laissant la ville en deuil et les familles des victimes dans le dénuement.

En mémoire, un nouveau musée consacré à l'histoire de cet équipage a été érigé dans la ville. « Southampton occupe une place à part dans l'histoire du Titanic, mais personne n'avait vraiment songé à le faire savoir avant », souligne Maria Newbery, administratrice du musée SeaCity.

"Un grand silence s'est abattu sur la ville"

C'est un journal local qui avait révélé le premier le naufrage, mais sur le moment, personne n'y avait cru. Quand la vérité est devenue incontournable, « un grand silence s'est abattu sur la ville, se rappelle Charles Morgan, qui avait neuf ans à l'époque. Je crois qu'il n'y avait pas une seule rue à Southampton où quelqu'un ne pleurait pas un proche. »

D'anciennes photographies montrent les visages anxieux agglutinés autour de la liste des victimes, affichée à l'extérieur des bureaux de la White Star Line, propriétaire du navire. Une petite plaque noire apposée sur la façade, aujourd'hui délabrée, est toujours là pour en témoigner.

Sur les 724 membres de l'équipage venus de Southampton, 175 seulement ont survécu. Parmi eux, Alexander Littlejohn, un steward qui a pris les rames d'un des canots de sauvetage, remplis pour la plupart de femmes et d'enfants, comme l'histoire s'en souviendra. « Il avait juste 40 ans, mais sous le choc, ses cheveux sont devenus tout blanc en quelques mois, raconte à l'AFP son petit-fils, Philip. Il n'a plus jamais parlé de l'accident. »

Southampton attire toujours les descendants des naufragés

Son compagnon d'infortune, Sidney Sedunary, a eu moins de chance. Son corps a été repêché quelques jours plus tard. Sa montre-gousset était toujours dans sa poche. Elle s'était arrêtée à 1h50 du matin, une demi-heure avant que le bateau coule. Elle est exposée aujourd'hui au musée.

Pour mesurer l'étendue du désastre, il suffit de regarder la carte dessinée sur le sol à SeaCity, où des points rouge signalent les maisons endeuillées. Dans les quartiers pauvres, près des docks, la couleur rouge domine. « A cette époque où les assurances sociales n'existaient pas, si celui qui nourrissait la famille disparaissait, c'était une catastrophe », explique Maria Newbery. Alors les habitants se sont mobilisés à travers des collectes d'argent lors des concerts ou des fêtes paroissiale.

Aujourd'hui, Southampton attire toujours les descendants des naufragés. Comme Jane Goodwin, 38 ans, une anglaise dont la grand-mère a perdu son premier mari sur le Titanic. Il avait embarqué pour rejoindre son frère dans le Michigan et travailler dans une mine : « J'ai vu des copies des lettres qu'il lui écrivait, c'est si triste. Il l'aimait tellement », raconte-t-elle. Il avait 28 ans et il voulait commencer une nouvelle vie. Il aurait tant voulu qu'elle soit avec lui sur le bateau.

Actu France-Soir (Avec AFP)

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